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국가핵융합연구소KSTAR 연구센터 책임연구원 고원하


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지구에 태양을 만들겠다는 놀라운 일!
 

많은 물리학 중에 우주의 궁극적인 시작을 연구하는 입자물리학은 굳이 물리학도가 아닌 일반인에게도 많이 알려져 있으며 어렵고 그만큼 매력적인 것으로 인식되고 있다. 이에 비해 많이 알려지지는 않고 있지만 인류의 당면한 에너지 문제를 연구하는 분야 또한 사명감을 가지고 도전해야 하는 중요한 분야이다. 여러 학문에서 새로운 대체 에너지에 대해서 다루고 있지만 물리학에서는 핵을 다루는 핵분열과 핵융합 영역에서 활발히 연구가 진행되어 왔고 또 앞으로도 많은 과제가 남아있다. 나는 인공태양에너지, 즉 핵융합 연구에 참여하고 있으며 아직 다른 분야에 비해서 도전과제가 많고 그 결과가 인류의 미래에 크게 기대되는 연구를 하는 과학자로서 자부심을 가지고 있다.

핵융합은 가벼운 중수소를 가열하여 무거운 헬륨으로 변하면서 생성되는 질량손실에서 얻어지는 에너지다. 단위 원료당 생성되는 에너지가 다른 어떤 에너지보다 크며, 그 재료도 바닷물에서 추출한 중수소로 사용하므로 무한하다고 할 수 있다. 이러한 에너지 연구를 위해서 우리나라에서는 KSTAR (Korea Superconducting Tokamak Advanced Research)라는 장치를 운영하고 있다. 이 장치에서 이온 온도와 회전 속도를 정량적으로 측정하는 연구를 하고 있으며, 최근에는 핵융합 에너지를 얻기 위해 해결해야 할 당면과제인 불안정성을 제어하는 분야인 비대칭자기장관련 물리 분야에 대한 연구를 수행 중에 있다.

사실 나는 중학교 시절 과학자가 되기로 결심을 하였지만, 엄격한 가정환경에서 여성으로서 대학교를 졸업하는 것도 쉽지 않았다. 게다가 대학원을 진학하여 박사까지 공부를 원하는 딸에 대한 아버지의 강력한 반대로 많이 힘들었지만, 이에 불구하고 집안의 도움없이 박사까지 무사히 마치게 되었으며, 지금 아버지는 열렬한 지지자이며 사석에서 연신 딸 자랑하는 모습을 보면 나의 선택이 틀리지 않았음을 느낄 수 있다. 이렇듯 힘들게 대학원을 진학하였고, 석사 학위 과정 중에 국가핵융합연구소의 전신인, 한국기초과학지원연구소에서 연수를 하면서 핵융합 연구에 재미를 느끼게 되었으며 다른 물리학 분야보다 인류에 큰 도움이 될 수 있다는 비전을 보면서 여러 선배님 및 교수님의 조언과 도움으로 입자물리학으로 석사학위를 받은 후 박사는 플라즈마 물리학으로 변경을 하였고, 지금까지 이에 만족하며 재미있게 연구를 하고 있고 앞으로가 더욱 기대되고 있다.

WiN Korea에는 나보다 더욱 훌륭하신 선배님과 후배님들이 계실 것이며, 지금 글을 쓰고 있는 내 자신이 특별히 남들보다 뛰어나다고는 더더욱 생각하지 않고 있다. 하지만, 이 글을 여성과학자를 희망하는 우리의 다음 세대들이 읽고 있다면 이 말은 꼭 전해주고 싶다.
나폴레옹의 명언 중에 이러한 말이 있다.

“행동의 씨앗을 뿌리면 습관의 열매가 열리고
습관의 씨앗을 뿌리면 성격의 열매가 열리고
성격의 씨앗을 뿌리면 운명의 열매가 열린다”

나는 여기에 한 문장을 앞에 더 추가하고 싶다 “꿈의 씨앗을 뿌리면 행동의 열매가 열리고” 라고,
사람이 다른 피조물과 다른 것은 꿈을 가지고 미래를 희망한다는 것에 있으며, 이것의 결과가 인류 문명이 아닐까 한다. 어린 시절 꿈에 대한 결심을 하고, 여러 난관에도 불구하고 소망하던 것을 연구하고 있는 지금, 지난 시간을 돌이켜 보면 모든 것이 꿈을 가지고 이를 버리지 않았기 때문에 이루어졌다고 확신한다.

마지막으로, 추천해주신 분들께 감사하며, 책임감을 가지고 이사로써 맡겨진 소임에 최선을 다 할 것이다.


참고자료 :
대전일보 기사
“주목 대덕의 젊은 과학자” 고원하 핵융합연 박사
http://www.daejonilbo.com/news/newsitem.asp?pk_no=1075426

 

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