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한국수력원자력 방사선보건원 저선량연구팀 연구원 홍은희


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자신의 꿈을 펼치면서 일하는 사람들이 과연 몇이나 될까? 어렸을 때 자신의 꿈은 그냥 장래희망 정도로만 생각하며 실제 돈을 벌 수 있는 직업을 갖을 때 그 꿈을 실현하기란 참 어렵다. 그래서 자신이 하고 싶은 일보다도 안정적이고 적당한 수입만 있다면 그 일을 직업으로 삼는다. 하지만 나는 운이 좋게도 어렸을 때부터 “과학자”가 되고 싶었고, 평탄하지만 결코 평탄치 않았던 과학의 길로 접어들었다.

사람의 운명이라는 것이 정해져 있는 것일까. 아니면 자신이 개척해가는 것일까. 이런 의문들 속에서 생명공학이란 분야에 굉장히 관심을 가졌고, 대학교 졸업반이 되었을 때 한국원자력의학원에서 학위과정을 하면서 실험을 할 수 있게 되었다. 여기에서부터 나의 인연이 시작되었다. 한국원자력의학원에서 실험의 기초부터 응용할 수 있는 단계를 밟아나갈 수 있게 되었고, “저선량방사선이 연골세포의 분화, 염증에 어떤 역할을 할 수 있을까?”가 나의 주된 테마였다. 지금은 많은 사람들이 저선량방사선에 많은 관심을 가지고 인체에 어떤 영향을 가지는지 연구를 하지만 내가 시작했을 때만해도 도대체 이런 실험을 왜 하는지 의문을 가지는 사람들이 많았다. 실제로 저선량방사선은 연골세포에 긍정적인 영향을 준다고 실험결과가 나와도 믿지 않는 것이 현실이었다. 하지만 연구자로서 그 결과를 증명할 수 있는 것은 논문뿐이라는 생각에 밤낮없이 실험에 매진했다. 물론 결과가 흥미롭게 나오니 재미가 있어 힘든 것보다도 궁금증이 더 컸던 것 같다.

 많은 연구자들은 방사선과 암 억제라는 내용으로 연구를 했었고, 블루오션의 느낌이었던 저선량방사선 관련 연구는 나를 “한국수력원자력 방사선보건원”에서 일할 수 있는 기회를 주었다. 내가 사람들의 따가운 시선을 받으면서 저선량방사선 분야를 연구했다면 이곳은 주된 연구 자체가 저선량방사선이 인체에 미치는 영향이었다. 저선량방사선이 실제 인체에 어떤 영향을 미치는지 세포 및 동물 실험을 비롯하여 일반인들에게 어떻게 하면 더욱더 쉽게 과학적인 사실을 전달 할 수 있는지를 고민하며 강의나 언론자료 등을 통해 전달하고 있다. 내가 하고 싶었던 분야를 매일 접하며 나부터 어떤 식으로 도움이 될 수 있는지 많은 연구들을 통해 고민하며 실천해나가고 있다.

더욱이 내가 운이 좋았던 것은 방사선보건원에서 가장 적극적으로 협조하고, 앞장서는 WiN Global의 conference에 참석할 수 있는 기회가 주어졌다는 것이다. 2016년에는 아랍에미레이트 아부다비에서 열렸는데 이렇게 많은 여성전문가들이 원자력 발전에 앞장선다는 것을 보면서도 믿을 수 가 없었다. 아무리 세상이 바뀌었다지만 여성들의 위치는 한없이 작게 느껴졌던 것이 사실이다. 세계 각국에서 원자력 산업에 대한 안전, 발전 등의 주제로 실천했던 모든 것을 공유하고 더욱더 발전하기 위한 회의를 통하여 ‘이런 여성전문가들이 있다면 원자력의 미래는 밝다’라고 생각될 정도였다. 가슴이 뛰면서 내가 여기에서 할 수 있는 일들은 과연 무엇일까 라는 생각이 앞섰다. 나의 위치에서 열심히 연구하며 세계 각국의 여성전문가들과 네트워크를 형성한다면 더욱더 여성들의 원자력 산업에서의 입지는 굳건해 질 것 같았다.

마지막으로 이런 큰 conference에 참석할 수 있게끔 기회를 주신 방사선보건원 남선영 팀장님께 감사의 말씀을 드리며, 나와 같이 원자력 산업에서 새롭게 시작한 여성전문가들이 각자의 분야에서 힘을 낼 수 있도록 많은 네트워크들이 만들어져서 정보를 공유하고 발전해 나갔으면 하는 것이 바람이다.

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